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La urticaria

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(Hives (Urticaria))

Cuando Eddie se levantó con el brazo y la espalda cubiertos por unos granitos rojos que le picaban, su madre le dijo que no era más que una erupción y que las ronchas le desaparecerían al cabo de pocos días. No obstante, tras un par de semanas, las ronchas de la erupción no habían mejorado. Y su madre pensó que deberían ir al médico.

El médico observó la piel de Eddie y le hizo varias preguntas sobre las actividades que había practicado hacía poco y su dieta. Le dijo a Eddie que padecía una urticaria crónica, el término médico que se utiliza para designar las erupciones por ronchas o habones de larga duración, y le recetó un antihistamínico para tratársela.

¿Qué es la urticaria?

Cosas fundamentales a saber sobre la urticariaEl término médico para designar las erupciones cutáneas caracterizadas por la presencia de ronchas o habones es urticaria. Se trata de una afección frecuente que cursa con protuberancias rojas o verdugones que sobresalen en la superficie de la piel (algunas de las ronchas tienen una tonalidad pálida en la parte central).

Las ronchas pueden picar y a veces hasta pueden escocer o arder. Habitualmente son inofensivas y duran entre media hora y un par de días. De todos modos, pueden aparecer ronchas nuevas que sustituyen a las antiguas cuando estas últimas desaparecen. Por lo tanto, las urticarias pueden durar cierto tiempo.

Los médicos distinguen entre dos tipos de urticaria:

  1. Urticaria aguda, cuando la afección dura menos de seis semanas.
  2. Urticaria crónica, cuando la afección dura más de seis semanas.

¿Cómo saber si se trata de una urticaria?

Las protuberancias o bultitos rojos que denominamos ronchas o habones pueden aparecer en cualquier parte del cuerpo. He aquí algunos de los signos en que te deberías fijar:

En contadas ocasiones, las ronchas forman parte de una grave reacción alérgica denominada anafilaxia.

¿Cuáles son las causas de la urticaria?

Lo más frecuente es que la gente desarrolle una urticaria como parte de una reacción alérgica. La urticaria también puede ser la forma del cuerpo de reaccionar a temperaturas extremas, el estrés, las infecciones o las enfermedades.

Las manchas rojas se desarrollan cuando las células del torrente sanguíneo (mastocitos) segregan una sustancia química llamada histamina. Esto provoca que los diminutos vasos sanguíneos que hay debajo de la piel presenten aberturas. El líquido se acumula dentro de la piel y forma granos y manchas de mayor tamaño.

Urticaria aguda

Cuando una reacción alérgica desencadena una urticaria, los habones o ronchas aparecen al cabo de pocos minutos. Algunas de las alergias más frecuentes que pueden provocar urticaria son las siguientes:

A veces la urticaria no guarda ninguna relación con las alergias. Entre otras posibles causas de la urticaria, figuran las siguientes:

No siempre se sabe por qué una persona desarrolla una urticaria. Si las ronchas aparecen y desparecen rápidamente, la mayoría de la gente apenas les da importancia. Pero la urticaria crónica (la que dura más que unas pocas semanas) puede ser más preocupante.

Urticaria crónica

La urticaria crónica a veces se asocia a enfermedades del sistema inmunitario, como el lupus. En otras ocasiones, los medicamentos, los alimentos, los insectos o una infección pueden desencadenar un ataque de urticaria. No obstante, lo más frecuente es que los médicos desconozcan la causa de las urticarias crónicas. La buena noticia es que también en estos casos esta afección se puede tratar.

¿Cómo diagnostican los médicos la urticaria?

Lo más probable es que el médico observe la piel de la persona y sepa si se trata o no de una urticaria sin tener que hacer nada más. En el caso de la urticaria crónica, el médico formulará una serie de preguntas para determinar por qué ha durado tanto la afección. Es posible que también le practique algunas pruebas al paciente, como análisis de sangre o pruebas para detectar la alergia, a fin de descartar otras afecciones.

También es posible que el médico coloque hielo sobre la piel de la persona para ver cómo reacciona al frío o que le coloque una bolsa de arena u otro objeto pesado sobre los muslos para comprobar si la presión hace que le aparezcan ronchas en la piel.

Si padeces urticaria crónica, es posible que el médico te pida que lleves un diario donde anotes lo siguiente:

¿Cómo se trata?

La urticaria leve suele desaparecer por sí sola sin necesidad de tratamiento. Si hay algo que se sabe a ciencia cierta que provoca la urticaria en una persona (lo que se conoce como desencadenante), el médico le recomendará evitar ese desencadenante.

Si las ronchas pican mucho, es probable que el médico recomiende tomar un antihistamínico para impedir que se siga liberando histamina en el torrente sanguíneo. En el caso de la urticaria crónica, es posible que el médico recete al paciente un antihistamínico de venta sin receta médica o que carezca de efectos sedantes para que lo tome cada día.

De todos modos, no todo el mundo responde al mismo medicamento. Si padeces urticaria crónica, es posible que necesites tiempo y paciencia para que tú y tu médico podáis averiguar cuál es el tratamiento más adecuado para ti. Si el antihistamínico de efectos no sedantes no funciona, es posible que tu médico te sugiera un antihistamínico más potente, otro medicamento o una combinación de medicamentos.

En casos excepcionales, el médico receta esteroides orales para tratar la urticaria crónica. Generalmente, este tratamiento solo se sigue durante breves períodos de tiempo (de cinco días a dos semanas).

Cuando se trata de una emergencia

La anafilaxia y los ataques de urticaria de carácter grave requieren atención médica inmediata. La gente que sabe que padece una alergia grave es probable que necesite llevar una inyectable de adrenalina para utilizarlo en caso de emergencia.

Afortunadamente, los ataques graves de urticaria son muy poco frecuentes. La mayoría de los episodios de urticaria son completamente inofensivos y desaparecen por si solos. Incluso la urticaria crónica puede curarse sola, sin necesidad de tratamiento, al cabo de entre pocos meses y un año.

Revisado por: Patrice Hyde, MD y Christopher Chang, MD
Fecha de revisión: junio de 2011

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Nota: Toda la informacion incluida en este material tiene propositos educacionales solamente. Si necesita servicios para diagnostico o tratamiento, tenga a bien consultar con su medico de cabecera.
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