E. coli

E. coli

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(E. Coli)

Esa hamburguesa grande y jugosa se veía deliciosa y estaba hecha justo como le gusta a Jon: quemada por fuera y rosadita en el medio. Pero un par de días después, Jon terminó en el baño con un caso grave de diarrea. La deliciosa hamburguesa, lamentablemente, venía con una guarnición de la bacteria E. coli.

Las infecciones debido a la bacteria Escherichia coli (E. coli) pueden provocar diarrea grave con sangre. Algunos casos pueden derivar en problemas serios para la salud. Por suerte, la mayoría de las personas sanas que sufren esta infección se recuperan solas sin necesidad de tratamiento.

Cómo se propaga

Lo que hay que saber sobre las infecciones por E. coliAlgunas cepas de E. coli viven naturalmente en nuestros intestinos y por lo general no causan ningún daño. Otras, como la E. coli O157:H7, se propagan a través del agua o los alimentos contaminados, o por otras personas infectadas, y pueden causar problemas.

La mayoría de las veces, la E. coli se transmite cuando alguien consume un alimento que contiene la bacteria. Entre los alimentos de riesgo se incluyen:

  • la carne de res picada mal cocida (como la de las hamburguesas que quedan rosa en el interior)
  • las verduras fertilizadas con estiércol de vaca, oveja, cabra o ciervo
  • los productos que se lavan en agua contaminada
  • los productos lácteos o jugos no pasteurizados

La bacteria también puede contagiarse de una persona a otra si no se lavan las manos o las superficies, al nadar en agua contaminada y al tocar animales en granjas o zoológicos interactivos.

Síntomas y complicaciones

Algunos tipos de bacterias E. coli producen una toxina que puede dañar el revestimiento del intestino delgado. Esto puede producir dolores de estómago, vómitos y diarrea (generalmente con sangre). Cuando esto ocurre, una persona puede deshidratarse.

Los síntomas suelen aparecer entre 3 y 4 días después de la exposición a la bacteria y desaparecen en alrededor de una semana. Una infección es contagiosa durante por lo menos el período en el cual la persona tiene diarrea, y a veces más.

La mayoría de las personas se recuperan por completo, aunque algunos desarrollan un problema serio en los riñones y la sangre llamado síndrome urémico hemolítico (SUH). Algunos de los signos del SUH son:

  • reducción de la orina
  • un aspecto pálido o hinchado
  • hematomas sin motivo aparente
  • hemorragia nasal o de las encías
  • fatiga
  • convulsiones

El SUH puede poner en riesgo la vida y debe tratarse en un hospital.

¿Cuándo llamar al médico?

Llama al médico si tienes síntomas de una infección por E. coli, especialmente dolor en el estómago o diarrea persistente, severa o con sangre.

Llama de inmediato si ves signos de deshidratación, como reducción de la orina, o del síndrome urémico hemolítico, especialmente si has tenido una enfermedad gastrointestinal hace poco.

Tratamiento

Si crees que tienes una infección, el médico podría tomar una muestra de heces para detectar la presencia de la bacteria E. coli. Es posible que el médico indique que te hagas un análisis de sangre para controlar que no haya complicaciones.

Algunas cosas que debes saber acerca del tratamiento de las infecciones por E. coli:

  • Los antibióticos no son útiles para tratar las infecciones por E. coli O157:H7. De hecho, pueden ser perjudiciales.
  • Los medicamentos contra la diarrea pueden aumentar el riesgo de complicaciones. Si crees que tienes una infección por E. coli, no tomes estos medicamentos.
  • Si tienes una infección por E. coli descansa todo lo posible y bebe abundante líquido para evitar la deshidratación.

En caso de deshidratación, es posible que la persona deba ser hospitalizada para recibir líquidos por vía intravenosa. En caso de desarrollar el SUH, podría ser necesario realizar diálisis a causa de la falla renal o transfusiones de sangre.

Durante la recuperación de una infección, puedes retomar tus actividades normales después de dos cultivos de heces que no presenten la bacteria. No se debe utilizar piscinas ni toboganes acuáticos durante 2 semanas después de que hayan desaparecido los síntomas.

Prevención

Los brotes de E. coli han estado relacionados con una amplia variedad de alimentos como la espinaca fresca, las hamburguesas, la carne de res picada, la mortadela, las avellanas, los quesos empaquetados, la lechuga trozada y la masa para galletas preempaquetada.

Preparar los alimentos de manera segura es un paso clave para protegerse de la infección por E. coli:

  • Cuece la carne bien hasta que alcance una temperatura de por lo menos 160ºF/70ºC en su punto más grueso.
  • Lave bien cualquier cosa que entre en contacto con la carne cruda.
  • Elige jugos y productos lácteos pasteurizados.
  • Limpia bien los alimentos crudos antes de comerlos.

No olvides la importancia de lavarse las manos. Lávate bien las manos regularmente, en especial después de ir al baño, tocar animales y antes de comer o preparar comida. Evita tragar agua cuando nades.

Revisado por: Larissa Hirsch, MD
Fecha de la revisión: septiembre de 2011

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